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L’origine des chevaux domestiques enfin dévoilée

Une étude publiée le 20 octobre dans la revue "Nature" révèle que le cheval domestique moderne est originaire des steppes pontiques, dans le nord du Caucase. La fin d’une énigme fascinante.
Chevaux traversant une rivière près du site archéologique de Burgast, en Mongolie
Chevaux traversant une rivière près du site archéologique de Burgast, en Mongolie
© Sébastien Lepetz / AASPE / MNHN / CNRS Photothèque
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C’est une énigme qui occupe les scientifiques depuis de nombreuses décennies : d’où vient le cheval domestique ? Et qui l’a domestiqué ? On ignorait également quand cet événement majeur de l’histoire humaine (et animale !) s’était produit. On tient désormais la réponse : le cheval domestique moderne est originaire du nord du Caucase, dans les steppes pontiques.

C’est ce que révèle une étude, publiée dans la revue scientifique Nature, le 20 octobre 2021, et dirigée par le paléogénéticien Ludovic Orlando, du CNRS (Centre d’anthropobiologie et de génomique de Toulouse). Un travail de longue haleine pour Ludovic Orlando, qui mène l’enquête sur les origines de la domestication du cheval depuis de longues années, et les 162 autres chercheurs (archéologues, paléogénéticiens, mais aussi linguistes), qui ont passé toute l’Eurasie au peigne fin pour pouvoir séquencer les génomes de 273 chevaux ayant vécu entre 50 000 ans et 200 ans avant notre ère.

Une stratégie payante, puisqu’elle a révélé que 2000 ans environ avant notre ère, un profil génétique auparavant cantonné au nord du Caucase avait commencé à s’étendre au-delà de sa zone d’origine, pour remplacer en quelques siècles toutes les populations de chevaux sauvages de l’Atlantique à la Mongolie. Ces chevaux ont sans doute été privilégiés par les populations humaines, car ils étaient plus dociles et avaient une colonne vertébrale plus solide, ce qui les rendait plus facile à monter et à charger.

Cette découverte fascinante éclaire au passage l’histoire des migrations humaines et des relations homme-animal, mais elle est aussi pour nous l’occasion de vous proposer de superbes images des fouilles menées ces dernières années par Ludovic Orlando et ses équipes.

CNRS Images,

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