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© Cyril FRESILLON / SETE / CNRS Images

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Protée anguillard, "Proteus anguinus", dans le laboratoire souterrain de la SETE, Ariège

Protée anguillard, "Proteus anguinus", dans un aquarium du laboratoire souterrain de la Station d’écologie théorique et expérimentale (SETE) installé dans la grotte de Moulis, dans les Pyrénées ariégeoises. Cet amphibien cavernicole des Balkans est néoténique : exclusivement aquatique, il conserve toute son existence certaines caractéristiques larvaires comme des branchies externes, alors que les amphibiens s'adaptent généralement à un mode de vie terrestre (à respiration pulmonaire) à l'âge adulte. La dépigmentation de sa peau est due au fait qu’il vit constamment dans l’obscurité. De même, il est aveugle et s'oriente grâce à l’olfaction et les vibrations transmises par l’eau. Le laboratoire de la SETE est dédié à la recherche sur la faune cavernicole et étudie les protées depuis les années 1950. Les informations sur leurs années de naissance et de mort, leurs âges de maturité sexuelle, les cadences de reproduction et le nombre d’œufs permettent de comprendre les mécanismes biologiques d’adaptation de ces espèces à leur environnement, inchangé depuis des millions d’années.

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